나이가 들면 피부에 주름과 흰머리가 생기듯, 눈도 늙어간다. 피부 등은 쉽게 보여 노화를 알아차리기 쉽지만, 정작 눈의 노화는 인식하지 못하는 경우가 많다. 


눈은 지름 2.4cm, 무게 약 7g의 공 모양으로 각막, 공막, 동공, 홍채, 수정체, 유리체, 망막, 맥락막, 황반부, 시신경 등의 구조물들로 복잡하게 이루어져 있다. 세월이 흐르면 각 구조물이나 세포 내에서 무수한 변화가 나타난다. 눈의 노화로 발생하는 변화와 질환에 대해 알아본다. 



노화로 발생하는

눈의 변화




노안


빛은 각막을 통과하면서 한 번 굴절된 뒤 수정체를 통과한다. 수정체는 항상 일정한 두께를 유지하는 각막과 달리 두께를 자유자재로 조절할 수 있다. 


이를 통해 물체가 가까이 있든 멀리 있든 재빨리 초점을 바꾸고 맞춰 사물을 즉각적으로 인식하고 본다. 그러나 나이가 들면 수정체의 탄력이 떨어지고 딱딱해지기 때문에 두께를 조절하기가 어려워진다. 그래서 가까이 있는 사물이 잘 보이지 않는 노안이 생긴다. 



각막 불투명


나이가 들면 초롱초롱하던 검은자(각막)가 몽롱해지고 흰자(공막)는 누렇게 변한다. 각막 안쪽의 내피세포는 각막 안으로 눈물을 끊임없이 펌프질해 눈을 투명하게 하는 역할을 하는데 이 세포가 줄어들면서 눈동자가 혼탁해져 몽롱하게 보인다. 


각막 안쪽에 흰 고리 모양의 주름도 생기는데 이를 ‘노인환(環)’이라 한다. 노인환은 혈관이 없는 각막에 영양분이 잘 들어가지 못해 생기지만 시력을 저하시키지는 않는다. 


흰자가 누렇게 되는 이유는 공막을 싸고 있는 결막에 미세혈관이 많이 생기고, 자외선에 의한 색소 침착이 일어나기 때문이다. 나이가 들면서 눈이 많이 부시는 이유는 눈동자의 투명도가 떨어지고 혼탁해져 빛이 산란되기 때문이다. 




눈물 분비 감소


눈물의 양이 급속도로 줄어들어 눈이 쉽게 피로하고 충혈된다. 눈물의 분비를 관장하는 것은 테스토스테론이나 에스트로겐과 같은 성호르몬이다. 나이가 들면서 성호르몬의 분비가 줄어들면서 덩달아 눈물 양도 줄어드는데, 특히 폐경기 전후 여성에게 눈물 양이 급격히 줄어든다. 


눈물이 줄어들면 눈에 세균이 많아져 끈적끈적한 눈곱도 자주 끼고, 바람이나 먼지 등의 자극에 갑자기 눈물이 흘러나오거나 시리고 가렵게 된다. 또 피곤한 눈에 영양분을 더 많이 공급하기 위해 혈관이 늘어나 눈이 쉽게 충혈된다. 


색감(色感)도 떨어진다. 수정체의 미세혈관이 계속 늘어나 황색으로 변하면서 사물이 선명하게 눈에 들어오지 않기 때문이다. 특히 가시광선 중 단파장인 파란색과 청록색, 보라색은 잘 구별하지 못하게 된다. 그나마 장파장인 붉은색이나 주황색이 다른 색에 비해 선명하게 보인다.



밤눈 어두워짐


밤눈이 어두워지는 것은 동공의 크기를 조절하는 홍채의 인대에 힘이 없어지기 때문이다. 빛이 약한 곳에서는 동공을 크게 해 눈으로 들어오는 빛의 양을 최대한 늘려야 하는데, 나이가 들면 이것이 잘 안 된다. 또 나이가 들면 동작의 이미지를 감지하는 막대세포의 수가 젊은 시절의 30% 이상 줄어든다. 


미국 앨러배마대 노화연구센터에 따르면 나이가 들면 어둠 속 동작에 대한 분별력이 떨어져 야간 운전으로 사망하는 빈도가 증가한다고 ‘노령 운전자의 운전 위험요인 분석’이라는 논문에서 발표했다.



노인성 안질환



백내장


눈이 오랜 시간 동안 자외선에 의해 손상을 입거나 전신 질환으로 인해 수정체에 단백질이 변성되면서 발병한다. 전 세계 실명 질환 1위이며, 백내장은 70대의 70%, 80대의 80%가 앓고 있을 정도로 노년기에 가장 흔한 안과 질환이다.




녹내장


눈 속 압력(안압)이 높아져 망막의 시신경이 눌리거나 혈액 공급에 장애가 생겨 시신경이 망가지면서 시야장애가 일어나는 병이다. 풍선 안에 공기가 꽉 차 있는데 공기를 계속 넣으면 풍선이 얇아지다 터지는 것처럼, 안압이 높아지면 시신경이 가늘어지고 약해지다가 망가지기 쉽다. 



황반변성


노화로 인해 눈 안쪽 망막 중심부에 위치한 황반부에 변화가 생기면서 시력장애를 유발하는 질환이다. 황반이란 눈의 안쪽 망막의 중심부에 위치한 신경조직으로, 시세포의 대부분이 이곳에 있어 시력에 중요한 역할을 한다.



당뇨망막병증


당뇨병에 의한 말초순환장애로 눈의 망막에 발생한 합병증을 말한다. 당뇨병이 생기면 말초신경에 순환장애가 생기면서 망막의 혈관이 쉽게 터지고, 높은 당이 포함된 혈액이 흘러 들어간다. 이 때문에 망막의 미세순환에 장애가 생겨 혈관과 조직이 손상돼 황반이 손상된다. 황반이 손상되면 실명으로 이어질 수 있다.




익상편


자외선 때문에 생기는 대표적인 눈 질환이 바로 익상편(군날개)인데, 결막에 흰 날개 모양의 섬유조직이 자라나는 질환이다. 


익상편은 주로 눈 안쪽(콧등 쪽)의 결막으로부터 눈동자 방향으로 희뿌연 날개 모양의 섬유조직이 자라는 질환으로 작을 때는 별다른 증상이 없으나 점차 자라면서 충혈, 자극, 시력저하 등의 증상이 나타날 수 있다. 



비문증


눈앞에 하루살이가 날아다니는 것 같은 증상을 말한다. 나이가 들면 망막과 수정체 사이에 있는 젤리 형태의 유리체가 수분과 섬유질로 분리되는 액화 현상이 생긴다. 


유리체는 처음에 시신경 부분에 강하게 붙어있는데, 액화 현상이 진행되면서 점점 떨어진다. 이때 유리체가 시신경과 붙어있던 부분에 고리 모양으로 혼탁한 부분이 남아 비문증이 발생한다. 


유리체 액화 현상은 40세가 지나면 나타나고, 80~90대가 되면 유리체 대부분이 액체로 변한다.



<도움말/ 서울성모병원 안과 주천기 교수>




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자녀가 다니는 어린이집이나 유치원에서 안경을 쓰고 다니는 아이를 발견하면 많은 부모들이 걱정스러운 눈으로 바라보곤 한다. 학교도 가기 전인데 벌써부터 안경 신세를 지면 어쩌나 하면서 말이다. 하지만 미취학 시기에 쓴 안경이 반드시 평생을 가는 건 아니다.

 

오히려 시력에 문제가 발견된 어린 아이에게 제때 안경을 씌워주면 시력이 더 나빠지거나 비정상적으로 발달하는 걸 막을 수 있다. 그 뒤 성장하면서 다시 안경을 벗고 일상생활을 할 수 있을 정도로 호전되는 경우도 많다.

 

아이들의 시력 발달은 생각보다 빠르다. 초등학교 들어가고 나서 아이가 불편을 자꾸 호소해 그제서야 안과에 데려가면 이미 늦은 경우가 적지 않다. 취학 전 미리 꼼꼼한 시력검사를 해봐야 하는 이유다. 

 

 

 

약시, 사시, 가성근시

 

어린이에게 주로 나타나는 안질환으로 약시와 사시를 들 수 있다. 시력 경험이 없고 표현력이 부족한 영ㆍ유아 시기에는 약시나 사시 때문에 눈에 이상이 있어도 아이와 부모가 모두 모르고 넘어가는 경우가 많다. 학교에 들어가 칠판 글씨가 잘 안 보인다는 등 시력 이상을 인지한 아이가 불편을 이야기하면 부모는 그때서야 아이의 눈에 관심을 갖기 시작하는 것이다. 학교 들어가기 전후인 만 7, 8세 때는 이미 어린이의 눈이 발달이 거의 완료된 상태다. 치료가 쉽지 않다는 뜻이다.

 

약시는 눈에 특별한 이상이 없는데도 시력이 떨어지는 증상을 말한다. 양쪽 눈이 약시이면 그래도 일찍 발견되는 편이지만, 한쪽 눈에만 약시가 있으면 아이 자신은 물론 부모도, 크기가 다른 한글과 숫자, 도형 등을 한 눈을 가린 채 읽는 일반적인 시력검사로도 알아내기가 쉽지 않다. 문제는 양안약시보다 단안약시가 훨씬 많다는 점이다.

 

사시는 양쪽 눈의 시선이 똑바로 목표를 향하지 못하는 증상이다. 겉으로 드러나기 때문에 약시보다 쉽게 발견되기는 하지만, 증상이 잦지 않고 간헐적으로 나타나는 경우엔 부모라도 알아채기가 어려울 수 있다. 여러 형태의 사시 중 국내에선 특히 가끔씩 눈동자가 바깥쪽으로 돌아가는 ‘간헐성 외사시’가 많다.

 

아이들의 눈은 근시가 아닌데 근시로 진단되기도 한다. 이른바 ‘가성 근시’다. 사람 눈의 수정체는 가까운 곳을 볼 때는 두꺼워지고, 먼 곳을 볼 때는 얇아지는 식으로 두께를 스스로 조절하면서 초점을 맞춘다. 수정체의 이 같은 조절력이 아이들은 어른보다 강하다. 무의식적으로 과도하게 두꺼워졌다 얇아졌다 하는 것이다. 시력을 사용해본 경험이 적기 때문에 수정체가 필요 이상으로 두께를 조절하려 하기 때문이다. 이렇게 조절을 많이 하면 근시가 아닌데도 근시처럼 보일 수 있다.

 

 

 

수정체 고정시키고 검사

 

10세 미만 어린이의 눈을 정확히 검사하기 위해 그래서 조절마비제를 쓴다. 동공을 키워둔 채로 수정체가 실제 시력과 관계없이 두꺼워졌다 얇아졌다 하지 않도록 잠시 잡아두는 것이다. 조절마비제는 특별한 부작용이 알려져 있지 않지만, 넣었을 때 아이가 약간 따갑다고 느낄 수 있다. 아이에 따라 반나절 정도 가까운 거리가 잘 안 보이는 경우도 있는데, 2, 3일 지나면 괜찮아진다.

 

조절마비제를 넣은 뒤 의료진은 아이가 먼 곳을 바라볼 때 눈에 빛을 비춰 특수 검사기를 이용해 눈 상태를 점검한다. 굴절검사, 조절검사, 시력측정, 안저검사 등을 포함해 전체 정밀검진에 걸리는 시간은 약 2시간. 아이가 숫자나 모양을 가릴 줄 알고 말을 할 수 있을 때부터 이 같은 검사가 가능하다. 이 밖에 어린이가 주시하는 형태나 보는 방향을 확인하는 검사, 뇌파로 시력을 간접적으로 측정하는 검사 등도 있다.

 

특히 ▲한쪽 눈을 가렸을 때 주위를 잘 살피지 못하는 아이 ▲한쪽 눈을 자꾸 찡그리는 아이 ▲눈을 자주 비비는 아이 ▲TV나 책 등을 한쪽 눈으로만 보려 하는 아이 ▲지나치게 눈이 부셔 하는 아이 ▲눈이 자주 충혈되거나 가늘게 떨리는 아이 ▲두 눈의 시선 방향이 다른 아이 ▲한 곳을 주시하지 못하고 시선 고정이 안 되는 아이 ▲미숙아였거나 눈 관련 유전질환 가족력이 있는 아이 등은 약시를 비롯한 어린이 안질환이 있을 가능성이 좀더 높기 때문에 꼭 안과 전문의에게 검사를 받아보는 게 좋다.

 

 

 

취학 나이 돼야 1.0

 

하지만 많은 부모들이 미취학 아이의 눈을 일반적인 시력검사판으로 검사하거나, 집에서 간이 시력검사판을 이용해 식구들끼리 측정해보는 정도로 그친다. 수정체의 조절력뿐 아니라 시력 수치 자체도 어른과 다르기 때문에 이런 방법만으로는 정확한 검사가 불가능하다.

 

실제로 미취학 아이들의 시력을 일반적인 시력검사판이나 간이 검사로 측정해보곤 걱정하는 부모들도 있다. 대부분 1.0에도 미치지 못하는 시력이 나오기 때문이다. 그러나 정상적인 발달 과정을 거치면 만 7, 8세는 돼야 시력이 1.0에 도달한다. 아이에 따라 조금씩 차이가 있기는 하지만 시력이 0.5를 넘으려면 보통 만 3세가 지나야 하고, 만 1세 때는 0.2 정도면 정상으로 본다. 태어난 지 100일 남짓인 아기의 시력은 작은 물체를 알아보고 색깔이나 거리감을 인지하는 정도밖에 안된다. 어른에게 적용되는 시력 수치만으로 아이들의 눈 상태를 정확히 알 수는 없다는 얘기다.

 

어린이의 안질환은 결국 일찍 찾아내 빨리 치료할수록 시력이 다시 정상적으로 발달할 가능성이 높아진다. 또 정확한 진단을 위해선 어른과 다른 세심한 검사가 필요하다.

 

 

                                                                                                             글 / 한국일보 문화부 의학 담당 임소형 기자 
                                                                         (도움말 : 누네안과병원 사시센터 장봉린 원장, 각막센터 금지은 원장)

 

 

 

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  1. 도도한 피터팬 2013.07.05 15:57 신고  댓글주소  수정/삭제  댓글쓰기

    잘 보고 갑니다~ 행복한 하루 되세요

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