사람의 마음과 행동을 연구하는 심리학에는 ‘이런 것도 연구를 해?’라는 생각이 절로 들게 하는 흥미로운 연구주제

        들이 많다. 그 중의 하나가 바로 꾸물거림(procrastination)이다. 꾸물거림이란 말 그대로 해야 할 일을 앞에 두고

        서도 계속 미루기만 해서 결국 좋지 않은 결과를 초래하는 행동을 말한다.

 

 

 

 

 

 

꾸물거림이란?

 

심리학자들은 꾸물거림과 ‘미루기’를 구분한다. 단지 일을 조금 뒤늦게 처리할 뿐, 주어진 시간 안에 처리하고 결과도 나쁘지 않을 때는 미루기라고 한다. 이는 굳이 문제 삼을 필요가 없다는 입장이다. 그렇다면 꾸물거림이란 무엇일까? 여러 심리학자들의 의견을 종합하면 세 가지 기준을 충족시켜야 한다.

 

   1. 의도적으로 시간을 끌거나 일을 미룬다.

   2. 미루는 행동이 주어진 과제와 무관하거나 전혀 불필요하다.

   3. 결과나 나쁘거나 역효과가 나타난다.

 

한 마디로 요약하자면 불필요하게 계속 미루기만 해서 결국 나쁜 결과를 얻게 되었음에도 이런 행동 패턴을 바꾸지 못해 적지 않은 문제를 일으키는 행동을 꾸물거림이라고 할 수 있다. 대표적인 꾸물거림 행동을 꼽으라면 학생들은 제 때 과제물을 제출하지 않아 나쁜 성적을 받는 것, 직장들의 경우 보고서를 제 때 올리지 않아서 직장 상사로부터 꾸지람을 듣거나 인사고과에서 나쁜 평가를 받는 것이다. 또 중요한 약속을 잡아놓고 외출 준비를 계속 미루기만 하다가 약속시간에 늦어서 큰 손해를 보거나 약속 상대로 부터 신뢰를 잃는 것도 해당된다.

 

이런 경우는 어떨까? 일을 미루기는 하나 주어진 기간 안에 끝마치기도 하고, 결과도 나쁘지 않다면 말이다. 심리학자들은 이런 사람들의 행동을 꾸물거림이라고 보지는 않는다. 이런 사람들은 일에 착수하기 전 정보를 많이 수집하거나 계획을 하는데 시간을 많이 할애하는 경우가 많다. 게다가 심리적으로 압박을 받는 상황에서만 최고의 능률을 보이고 일의 성과를 극대화할 수 있는 사람들이다. 그저 일을 하는 자신만의 스타일이라고 보면 된다.

 

 

 

꾸물거리는 이유

 

일의 결과도 좋지 않은데 꾸물거림을 고치지 못하는 사람들은 왜 그럴까? 이들을 지켜보는 주변 사람들은 이해하기 어려워한다. 속이 타고 복창이 터진다고 말한다. 꾸물거리는 사람을 향하여 ‘속 편한 놈’이라고 비난하지만 정작 그들의 마음이라고 편할까? 전혀 아니다. 이들 역시 스트레스를 심하게 느끼며 적지 않은 죄책감과 위기감을 느끼면서 자기 자신은 뭘 해도 안되는 사람이라고 자책한다.

 

꾸물거림의 원인에 대해서 많은 심리학자들이 연구를 진행했고, 그 동안 다양한 원인들이 제기되었다. 예를 들자면 완벽주의 성향에 따른 우유부단, 실패에 대한 두려움, 과제에 대한 혐오, 주의산만(집중의 어려움), 대처양식의 문제 등이다. 이 중에서 현실적으로 도움이 될 만한 것을 바로 대처양식이다.

 

대처양식이란 스트레스 사건에 대해서 사람들이 반응하는 방식을 의미한다. 크게 보자면 문제중심 대처양식과 정서중심 대처양식이 있다. 문제중심 대처양식이란 주어진 문제를 어떻게 해결할지를 그 방법을 찾으려는 시도를 의미하고, 정서중심 대처양식이란 주어진 문제에 대해 싫다, 좋다 등의 부정적 정서에 초점을 맞추는 방식이다.

 

꾸물거리는 사람들은 문제중심이 아닌 정서중심의 대처양식을 주로 사용한다는 사실을 밝혀졌다. 예를 들어 과제나 보고서 작성을 해야 한다고 가정해보자. 이를 위해서는 필요한 자료를 조사하고 정리하고 문서화해야 한다. 이는 모든 사람들에게 적지 않은 스트레스 사건이다. 그러나 이 때 “어떻게 할까?” 방법을 찾는 사람들이 있고, “아! 괴로워. 싫다”의 감정만을 떠올리는 사람들이 있다. 당연히 나중에 시간에 쫓겨서 일을 하려고 할 때 어떻게 해야 할지 몰라 우왕좌왕하게 된다. 결국 이런 실패는 이후의 상황에서 더욱 더 부정적 감정을 떠올리게 되어 정서중심의 대처를 하게 만든다. 일종의 악순환이다.

 

 

 

꾸물거림에서 벗어나려면

 

어떻게 해야 꾸물거림에서 벗어날 수 있을까? 정서중심 대처를 하는 사람들은 일이 가져다주는 스트레스를 회피하려고만 한다. 당연한 인간의 심리다. 누가 스트레스를 좋아하겠는가! 여기서 짚고 넘어가야 할 사실이 있다. 문제중심의 대처를 하는 사람들이라고 스트레스를 안 느끼는 것이 아니다. 부정적 감정을 느끼지만 거기서 빨리 벗어나기 위해 일을 바로 시작한다. 이것이 중요한 차이점이다. 부정적 감정이 싫기 때문에 계속 회피하다가 결국 그 감정에 압도되느냐, 아니면 부정적 감정에서 벗어나기 위해 무엇인가를 시도하려고 하느냐. 매도 먼저 맞는 것이 낫다는 속담을 기억해 보자. 어차피 맞을 매라면 빨리 맞고 불안을 안 느끼는 것이 더 낫지, 뭐하러 뒷걸음질을 쳐서 계속 불안해하다가 매를 맞겠는가!

 

이렇다보니 문제중심의 대처를 하는 사람들은 일이 닥쳤을 때 일을 끝냈을 때의 기분(상쾌함과 속시원함)을 떠올리지만, 정서중심의 대처를 하는 사람들은 일을 할 때의 기분(막막함과 어려움)을 떠올린다. 이렇게 감정에 압도되다 보면 일을 하기 전부터 패배감에 사로잡히게 되고, 머리가 잘 돌아가지 않는다. 도대체 무엇부터 해결해야 할지 감을 잡지 못한다. 우리의 뇌는 긍정적 정서일 때 최고의 능력을 발휘할 수 있단다. 부정적 정서에 사로잡히다보면 문제해결을 위한 다양한 방법, 창조적이고 효율적인 방법이 생각나지 않는다는 연구결과가 있다.

 

꾸물거림을 끝내기 위해서는 시작이 중요하다. 마음 한편에서는 “회피해! 나중에 해!”라는 유혹이 있겠지만 그 유혹을 이기고 일단 시작해보자. 첫 단추를 끼우면 그 다음 단추가 보이기 마련이다. 물론 과정이 쉽지는 않아 포기하고 싶겠지만, 이럴 때는 일을 다 끝냈을 때의 상쾌함과 속시원함을 상상하자. 괴로운 감정에서 벗어나는 방법은 꾸물거림이 아니다. 괴로움을 초래하는 원인인 일을 끝내는 수밖에는 없다.

 

                                                                                                                                   글 / 심리학 칼럼니스트 강현식

 

 

 

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 상담을 하러 오는 사람들은 당연히 문제가 있기 때문에 찾아온다. 그러므로 ‘어떤 문제 때문에 오셨나요?’ 라고 물어보면 청산유수처럼 이야기를 잘 꺼낸다. 분노와 우울, 부정적 생각과 끊이지 않는 걱정, 중독이나 잘못된 습관, 성격적 문제, 관계의 어려움 등등. 어떤 경우에는 너무 문제가 많아 부득이하게 말을 끊어야 하는 경우도 있고, 증상을 기록하는 칸이 부족해서 다 쓰지 못할 때도 있다.

 

그런데 반대로 ‘당신의 강점이나 소망은 무엇인가요? ’ 라는 질문을 던지면 잘 이야기하던 사람들도 순간 꿀 먹은 벙어리가 되는 경우가 많다. 정신적 에너지가 온통 문제와 싸우는데 집중되어 있느라 정작 자신의 강점이나 소망에는 관심을 두지 못하고 살아왔기 때문이다.
 

 

 

   ‘나에게 있어 진리가 되는 믿음이란 내 안의 장점을 최대로 활용하고, 그것을 행동으로 옮겨 최상의
    의미를 얻는 것을 말한다.’

-앙드레 지드-     

 


유혹을 이기기 위해서는

다른 대상으로 주의를 돌리려는 심리적 전략이 필요


우리는 흔히 자신의 문제와 단점에 주목한다. 문제와 단점을 고치면 자신이 원하는 모습이 될 수 있을 것처럼 생각하기 쉽다. 하지만 문제와 단점을 고치는 것이 쉽지 않다. 그리고 설사 고쳤다 하더라도 그것이 꼭 원하는 모습이라고 할 수는 없다. 불행하지 않다고 해서 삶이 행복한 것도 아니고 딱히 불만이 없다고 해서 삶이 만족스러운 것은 아니기 때문이다.

 

그래서 어떤 철학자는 자유를 부정적 자유와 긍정적 자유로 나누었다. 부정적 자유란 제약이나 다른 사람의 통제에서 벗어나는 ‘작은 자유’ 를 말하고, 긍정적 자유란 자신의 강점을 실현시켜나가고 의미 있는 삶을 꾸려나가는 ‘큰 자유’ 를 말한다.


사람이 정말 자유스러워지고 행복해지려면 이 두 가지 자유가 모두 필요하지만 더 중요한 것은 ‘큰 자유’ 인 것이다. 그럼에도 우리는 모든 에너지를 ‘작은 자유'를 얻는데 집중한다. 하지만 문제는 ‘작은 자유'를 얻기 위해 싸우느라 ‘큰 자유’ 에 대한 에너지가 약화되는 경우가 많다는 것이다.

 


실제로 마음의 문제는 자동차의 부속을 고치고 기름을 채워 넣는 것처럼 단순하지가 않다. 바꾸려는 의지가 강하다고 되는 것도 아니며 때로는 의도와는 정 반대로 문제가 악화되기도 한다. 오히려 관심을 먹이삼아 문제와 단점이 더 훌쩍 커버릴 수도 있다. 예를 들어 누군가 사람들 앞에서 유독 긴장하는 것이 문제라고 해보자.

 

 

그럼 이 사람은 흔히 ‘긴장하지 말자!’ 라고 대뇌이며 긴장하지 않으려고 노력한다. 하지만 흔히 그런 노력은 더 큰 긴장과 걱정을 심화시킬 때가 많다. 그것은 우리 마음이 생각을 안 하려 하면 할수록 오히려 그 생각을 더 불러일으키는 특성을 가지고 있기 때문이다. 비슷한 경우는 많다.

 

 

어떤 강박적인 걱정에 사로잡혀 있을 때 ‘그 생각을 하지 말자!’ 는 의지가 강할수록 그 생각은 더 떠오르기 마련이고, 잠이 오지 않을 때 ‘잠을 잘 자자!’ 라고 한다고 해서 잘 잘 수 있는 것은 아닌 것이다. 마시멜로 실험으로 알려진 유명한 실험이 있다. 대략적인 내용은 이렇다.

 


4세 아이들에게 마시멜로 한 봉지씩을 나누어 주고 15분 동안 먹지 않으면 한 봉지를 더 주겠다는 약속을 한 후 실험자가 방을 나선다. 네 살짜리 아이들에게 참을 수 없는 유혹이다. 이 중에 15분을 참지 못하고 3분의 1가량의 아이들이 마시멜로를 먹는다.이들을 추적해보니 18세가 되었을 때도 쉽게 좌절하는 것이었다.

 

반대로 잘 참았던 2/3의 아이들은 성인이 되어서도 어려움을 이겨내고 목표한 것을 잘 이루어내더라는 것이 연구결과이다. 결국 어린 시절에서부터 형성된 자기통제 능력이 중요하다고 볼 수 있다.그럼, 만일 당신이 4세 때 참지 못한 사람이라면 평생 그렇게 살아야 하는 것일까? 이 실험이 주는 중요한 다른 시사점은 바로 여기에 있다. 즉, 유혹을 이겨낸 아이들과 유혹을 이겨내지 못한 아이들이 사용하는 심리적인 대처방식이 다르다는 것이다.


흔히 참지 못한 아이들은 마시멜로를 눈앞에 두고 힘겹게 참으려했지만 유혹을 이겨낸 아이들은 다른 대처방법을 쓰더라는 것이다. 친구들과 즐겁게 놀았던 때를 생각하거나, 주변의 다른 장난감을 만지작 거리거나, 아예 고개를 다른 곳으로 향하려고 노력했다고 한다. 눈 앞의 과자나 보상에 집중하기보다 과자나 보상에 견줄만한 다른 대상으로 주의를 돌리려는 전략을 사용했던 것이다.

 

그러므로 우리는 이러한 심리 전략을 문제해결에 응용할 필요가 있다. 즉, 아주 심각한 문제가 아니라면 문제나 단점을 붙잡고 싸울 것이 아니라 관심과 에너지를 자신의 강점을 계발하고 내적목표를 실현해나가는 것에 둘 필요가 있다. 즉, ‘작은 자유’ 를 얻으려는 노력에서 벗어나 ‘큰 자유’ 를 얻기 위해 노력할 필요가 있는 것이다.

 

그래서 부정적인 마음은 제거하는 것이 아니라 밀어내는 것이라고도 할 수 있다. 즉, 벗어나고 싶은 것을 벗어버리려고 애쓰는 것이 아니라 원하고 싶은 것을 지속적으로 떠올려 벗어나고 싶은 것이 밀려나게 하는 것을 말한다. 당신의 삶이 여전히 힘들고 부자연스럽다면 그것은 어쩌면 당신을 구원해줄 빛나는 미래상이 없기 때문인지도 모른다. 우리의 큰 자유를 위하여!


문요한/ 더 나은 삶 정신과원장, 정신경영아카데미 대표

 

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  1. 풀칠아비 2011.03.22 20:30  댓글주소  수정/삭제  댓글쓰기

    정말 좋지 않은 일 잊으려 하면 자꾸만 더 생각하게 되는 것 같더라고요.
    좋은 일을 많이 생각하려 노력해야겠네요.
    즐거운 하루 보내세요.

    • 국민건강보험공단 2011.03.24 08:49 신고  댓글주소  수정/삭제

      마음처럼 잊고싶을 때 잊을 수 있고
      기억하고 싶은것은 영원히 기억할 수 있으면 좋겠지만 ㅋ
      그러기가 쉽지않습니다.
      마음먹은데로 긍정적인 방향으로의 움직은은 왠지 부단한 노력이 필요한 것 같아요

  2. 해피선샤인 2011.03.22 22:44 신고  댓글주소  수정/삭제  댓글쓰기

    어디서 봤는지는 기억이 안나는데 이와 비슷한 실험을 한 것을 본적이 있지요..
    저 어렸을 적도 저런 실험좀 해주지...ㅠ.ㅠ

    • 국민건강보험공단 2011.03.24 08:51 신고  댓글주소  수정/삭제

      우린 가끔 정해놓은 틀을 중요시 해서
      당장의 눈앞의 것이 너무 커보입니다.
      한번쯤 자신을 놔주고 편안한 마음으로 즐길 준비를 해보는 것도 좋을 것 같아요.
      절로 나쁜것들이 물러나지 않을까요? ㅎㅎ :)

  3. 꽁보리밥 2011.03.23 06:22 신고  댓글주소  수정/삭제  댓글쓰기

    좋은 글이군요.
    참고하여 건강하게 살겠습니다.^^

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