사람은 술에 취하면 평소에 보이지 않던 모습을 보입니다. 술만 마셨다 하면 혀가 꼬여서 귀에 딱지가 앉도록 똑같은 말을 지겹게 하는 사람이 많습니다. 또 괜히 언성을 높이고, 야한 이야기를 늘어놓기도 합니다.


다른 사람 뒷이야기를 하거나 자기 자랑을 끝없이 펼치기도 합니다. 쉽게 비밀을 누설하기도 합니다. 굳이 먼 거리를 걸어가겠다고 고집 피우기도 합니다. 갈지자걸음은 기본입니다.



술 마시고 난 다음 날 기억의 망각에 시달리기도 합니다. 술 마신 날을 전혀 기억하지 못한 채 누가 술값을 지불했는지조차 알지 못해 힘들어하기도 합니다.


왜 그러는 걸까요? 동어반복으로 들리겠지만, 만취해서 뇌가 제 기능을 못 하기 때문입니다. 뇌의 다양한 부위와 영역 중에서도 전두엽과 해마, 소뇌가 특히 알코올의 영향을 많이 받습니다.


전두엽은 인간의 사고와 이성을 제어하고, 소뇌는 운동 기능을 조절하며, 해마는 기억과 인지기능을 담당하는데, 여기에 알코올이 스며들어 이들 세 가지 뇌 부위의 작동을 일시적으로 마비시키면서 이상행동을 하는 것입니다.


그렇지만, 희한하게도 아무리 술에 취해 이른바 필름이 끊긴 상황에서도 집은 잘 찾아갑니다. 마치 목적지를 집으로 찍어놓은 내비게이션을 몸에 장착한 듯 무사히 귀가한 자신을 아침에 발견하고 가슴을 쓸어내린 경험을 술꾼이라면 한 번씩은 겪어봤을 것입니다.



어떻게 이런 신기한 일이 일어날 수 있을까요? 이 수수께끼를 풀 열쇠는 해마가 쥐고 있습니다. 해마는 기억과 인지기능을 담당하는데 단기 기억을 남기고, 그것을 장기 기억으로 바꾸는 두 가지 역할을 합니다. 여기서 단기 기억은 새로운 사항을 일시적으로 처리하고 저장하지 않는 것을 말합니다.


PC로 문서작업을 하고 저장버튼을 누르지 않은 채 전원을 끈 것과 같습니다. 만취해서 같은 말과 행동을 반복하는 것도 자기가 방금 한 말과 행동을 저장하지 않았기 때문입니다. 이에 반해 술에 취해 의식이 거의 없는 상태에서도 집을 제대로 찾아갈 수 있는 것은 장기 기억 덕분입니다.


장기 기억은 '추억 기억' '에피소드 기억'이라고도 하는데, 말 그대로 뇌에 오래 머무는 기억입니다. 집으로 가는 길은 매일 반복해서 다닙니다. 그래서 장기 기억에 저장돼 쉽게 기억 보관소에서 끄집어낼 수 있습니다. 취중에도 금방 생각나서 집으로 갈 수 있는 이유입니다.





      

    

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전두엽(前頭葉, 앞-머리-잎)은 우리 뇌의 앞쪽에 위치한 부분으로 기억력, 사고력 등의 고등행동에 관한 기능을 하며 다른 영역에서 들어오는 정보를 조정하여 행동을 조절합니다.





또 추리, 계획, 운동, 감정, 문제해결에도 관여합니다. 전두엽은 다른 동물의 뇌에도 있는데 특히 인간의 경우 고등사고를 담당하는 부분으로 크기와 기능이 가장 발달해 있습니다.




전두엽은 이성적 사고, 추상적 사고, 학습, 기억, 창의력 등에 관여합니다. 특히 뇌의 다른 부분에서(뇌간, 변연계 등) 나오는 생물학적 본능에 치우친 충동과 감정을 조절하며 논리적인 판단을 하도록 합니다. 원시적인 감정들에 대해 고차원적인 관점에서 통합하고 조정하는 일과 고도의 정신적 창조적 기능을 담당하기에 이를 함축적으로 표현하여 ‘전두엽은 CEO다'라고 말합니다.





만약 사고 등으로 인해 전두엽에 손상을 입게 되면 감정의 불안정, 충동적인 행동의 증가, 연속동작으로 이루어지는 고차원적 행위의 어려움, 감정이입과 공감행위의 어려움 등을 나타냅니다. 전두엽의 발달은 초등학교시절에 1차로 완성되었다가 사춘기를 전후하여 기능의 재편성에 들어가며 25~30세 정도에 이르러야 완성이 됩니다. 즉 감정에만 치우치지 않는 이성적인 판단을 할 수 있는 뇌기능이 확립되는 시기가 이때입니다.





- 평소에 독서를 통해 상상하며 뇌를 자극한다.
- 피로, 스트레스, 음주, 흡연 등은 뇌 건강에 치명적이므로 피한다.
- 운동이 효과적이며, 특히 공간지각능력 같은 뇌의 통합기능을 활용하는 구기운동이 좋다.
- TV나 컴퓨터 보다 사람과의 눈빛, 마음의 변화 등을 교류할 수 있는 대화를 한다.
- 가끔은 자신에게 익숙한 환경과 습관을 벗어나 생활에 변화를 경험해 본다.




글 / 왕경석 대전헤아림한의원 원장




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