왕십리에 사는 이정현(55, 여) 씨는 평소 두통을 달고 살다시피 했다. 그나마 통증은 일시적이라 약국에서 구매한 진통제로 그때마다 통증을 완화하긴 했으나 종종 찾아오는 두통이 여간 신경 쓰이는 게 아니었다. 문득 뇌질환이 아닐까 하는 의구심도 들고 덜컥 겁이 났다.


고민 끝에 최근 병원을 찾아 검사를 받았다. 다행히 뇌에 이상이 없고 크게 걱정할 필요가 없다는 진단을 받았다. 그제야 안심을 하긴 했으나 만성두통 시 약물남용은 주의하라는 경고를 들었다. 



두통은 남녀 절반 이상(남성 57~75%, 여성 65~80%)이 평생 한 번 이상 경험하고 있는 것으로 조사될 정도로 매우 흔한 증상이다. 두통이 발생하면 이 씨처럼 뇌질환의 초기 증상으로 의심하여 걱정하는 이들이 많지만 사실상 뇌에는 큰 이상이 없는 것이 대부분이다. 그렇다면 심한 두통이 자주 발생하는 이유는 무엇일까.


두통의 원인은 대체로 정확하지 않은 경우가 많다. 원인 불명의 특발성(일차성) 두통이 대부분인데 이는 뇌보다 뇌막이나 뇌 바깥으로 흐르는 혈관 또는 두피나 목에 분포하는 말초신경, 주변 근육에 의한 단순 통증을 말한다. 하지만 특정 두통은 뇌질환의 초기 증상일 수 있어 주의가 필요하다. 그러기 위해서는 두통을 구분해야 하는 것이 중요하다.


고대구로병원 신경과 김치경 교수는 “오히려 오랜 기간 자주 두통을 겪는 환자일수록 뇌질환일 가능성은 작다. 다만 두통의 양상이 확연하거나 강도가 급격하게 심해지는 경우 또는 빈도가 유난히 잦아지고 있다면 주의를 기울일 필요가 있다”라고 조언했다.


그중에서도 심한 두통, 소위 안 좋은 두통은 크게 다섯 가지로 정의할 수 있다. 


 두통 체크리스트


1. 이전에 경험한 적 없는 아주 심한 두통(대략 평생 살면서 경험할 수 있는 가장 심한 통증을 10점 만점으로 했을 때 7점 이상의 극심한 강도의 두통)

2. 두통과 함께 팔다리가 마비되거나 말이 어눌해지고 몸에 균형이 안 잡히는 경우.

3. 두통이 점차 심해지거나 급격하게 빈도가 잦아지는 경우.

4. 50세 이상에서 처음 발생한 두통.

5. 콧물, 기침 등의 감기 증세 없이 열이 나고 두통이 있는 경우.


위 5가지 중 한 가지 이상에 해당한다면, 반드시 병원을 찾아 정밀 검사 및 전문의와의 상담을 받아야 한다.


두통이 잦다고?

약물 오남용 주의!


만성두통이 있을 때 대다수가 약국에서 산 두통약으로 자가치료를 시도한다. 하지만 이처럼 확한 진단과 처방 없이 약물을 복용하는 것은 오남용의 우려가 있어 각별한 주의가 필요하다.


일반적으로 두통 환자가 약국에서 구매하여 복용하는 약은 통증을 완화해주는 진통제인 경우가 많다. 진통제를 장기간 잦은 빈도로 복용 시에는 오히려 약 때문에 두통이 유발될 수도 있고 약에 의해 두통 조절이 어려워질 수도 있으므로 주의해야 한다.



일반적으로 두통 환자가 약국에서 구매하여 복용하는 약은 통증을 완화해주는 진통제인 경우가 많다. 진통제를 장기간 잦은 빈도로 복용 시에는 오히려 약 때문에 두통이 유발될 수도 있고 약에 의해 두통 조절이 어려워질 수도 있으므로 주의해야 한다.


심한 통증으로 인해 두통약 복용이 필요할 때에는 전문의의 처방을 통해 진통제 또는 두통 자체를 조절하는 약제를 처방받는 것이 좋다. 두통은 종류와 증상에 따라 치료법이 다르다는 것을 명심하자.


일상생활 속

두통을 완화하는 법


기질적 원인 없이 일시적으로 두통이 발생하는 일차성 두통이 자주 생기는 환자들은 가벼운 운동 또는 주기적인 스트레칭을 통해 증상을 완화할 수 있다. 특히 목과 어깨 부분을 마사지하며 근육을 풀어주면 두통을 완화하고 재발 우려를 감소시키는 데 효과가 있다.



두통에서 벗어나기 위해서 무조건 약에 의존하는 것보다는 가벼운 명상을 통해 심신 안정 및 스트레스를 관리하는 등 생활습관 개선만으로도 두통에서 더욱 자유로워질 수 있다.



<출처 : 고려대학교 구로병원 신경과>



      

    

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날씨가 갑자기 추워지거나 일교차가 급격하게 커지면 머리가 아프다고 호소하는 사람들이 많다기온이 크게 떨어진 날씨엔 인체 내에서 혈관이 수축되면서 영양소와 산소가 뇌로 원활하게 공급되지 못하기 때문이다.

 

물론 두통은 전체 인구의 90% 이상이 평생 한 번 이상 경험할 만큼 흔한 증상이다하지만 사람마다 두통에 대처하는 방식은 천차만별이다어떤 사람은 두통을 자주 겪는데도 별것 아니라며 넘기고어떤 사람은 온갖 병을 떠올리며 지나치게 걱정하기도 한다자신이 경험하고 있는 두통이 어떤 유형인지부터 확인하는 게 급선무다



두통의 대부분은 사실 특별한 원인이 없다머리에서 느끼는 통증 자체가 병이라는 얘기다이를 일차성(원발두통이라고 부르는데편두통이나 긴장형 두통군발 두통 등이 여기에 속한다.


가장 흔한 일차성 두통은 긴장형 두통이다정신적으로 긴장하거나 스트레스를 많이 받았을 때 나타나며대개 양쪽 머리가 무겁거나 짓눌리는 것 같은 느낌이 지속된다오전보다 오후에 심해지는 경향이 있다.

 

편두통은 마치 맥박이 뛰는 것처럼 머리 한쪽에 반복적으로 욱신거리는 증상이 계속되는 병이다움직일수록 증상은 더 나빠진다많은 경우 어느 순간 저절로 사라지지만한 달에 3, 4번 넘게 발작적으로 심하게 나타난다면 약으로 치료하는 게 좋다


 일정 기간 동안 한꺼번에 나타나길 반복하는 군발 두통은 대개 한쪽 눈 주위나 이마 옆쪽으로 심한 통증이 집중된다앞이마나 얼굴에 땀이 나고눈꺼풀이 처지거나 붓는 증상이 함께 생기기도 한다.

 

이차성 두통은 뇌혈관질환이나 뇌종양뇌막염 등 다른 병 때문에 머리에 통증이 나타나는 것이다특히 머리나 목 부위에 손상을 입었거나머릿속 압력이 비정상적으로 높아졌거나연탄가스 같은 일산화탄소에 중독됐거나뇌수막염 바이러스 같은 미생물에 감염됐거나특정 물질을 금단한 사람이 이차성 두통을 경험했다면 후유증이 생기지 않도록 각별히 주의해야 한다전문의와 상담해 두통의 분명한 원인을 빨리 찾아 해결해야 한다.



이 외에 습관적인 진통제 복용이 두통을 악화시키는 경우도 있다. 일시적으로 두통이 있을 때 단기간 동안 진통제를 복용하는 건 괜찮지만이게 지나치게 습관화하면 약을 먹어도 두통이 나아지지 않는다.


오히려 강도가 심해지면서 빈도도 잦아지는 약물과용 두통이 된다. 이럴 땐 반대로 약을 끊어야 두통이 나아진다하지만 습관처럼 진통제를 먹었던 사람이 스스로 약을 끊기는 쉽지 않다그럼 결국 만성 두통으로 악화하게 된다.

 

두통을 예방하는 데는 생활습관 개선이 최선이다. 스트레스와 피로가 지나치게 쌓이지 않도록 충분히 자고걷기나 뛰기자전거 타기 같은 유산소 운동을 한다.


기온이 낮더라도 실내 환기를 자주 해서 뇌혈관이 온도 변화에 유연하게 적응할 수 있도록 돕는다밖에 나갈 땐 갑작스러운 기온 변화 영향을 줄일 수 있도록 목도리나 마스크 같은 방한 용품을 활용한다.

 

아침에는 소량이라도 꼭 식사를 하고자기 전에는 너무 많은 음식을 먹지 않는다밤에 과식을 하면 혈액의 흐름이 소화기관으로 치우쳐 다음날 아침에 일어날 때 머리에 무리가 갈 수 있기 때문이다식단도 중요하다동물성 단백질은 다른 영양소보다 소화되는 속도가 늦다따라서 생선이나 육류는 되도록 아침에 먹는 게 좋다



종종 두통을 경험한다면 카페인 섭취를 제한할 필요가 있다커피와 녹차콜라초콜릿을 피해야 한다는 얘기다카페인은 처음엔 뇌 표면의 혈관을 수축시키지만시간이 지나 이런 효과가 사라지면 혈관이 다시 확장되면서 두통이 생길 수 있다.

 

그런데 평소 커피를 많이 또는 자주 마시는 사람이 갑자기 커피를 끊어도 두통이 나타난다수축된 혈관이 갑자기 확장하기 때문인데이럴 때 다시 커피를 마시면 증상이 좀 나아지기도 한다하지만 이런 상황이 반복되면 카페인 금단성 두통이 될 우려가 있으니 커피 양과 횟수를 서서히 줄여 나갈 필요가 있다


<도움말 : 인제대 상계백병원, 을지로병원>



      

    

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뚜렷한 이유가 없는 것 같은데 이상하게 머리가 아팠던 경험, 적잖은 사람들이 갖고 있다. 남녀 모두 절반 이상이 1년에 적어도 한 번 이상은 두통을 경험한다고 알려져 있다. 이럴 때 대부분의 사람들이 흔한 증상이니 금방 괜찮아지겠지 생각하고 참고 넘기거나, 약국에서 진통제를 사 먹는 정도에 그친다. 하지만 두통도 엄연한 병이다. 자주 반복되면 만성으로 진행될 위험이 높아질 수 있고, 다른 병 때문에 나타나는 증상인 경우도 있다.





이에 대한두통학회는 이달 26일부터 ‘두통 인식개선 캠페인’을 시작했다. 두통에 대한 잘못된 인식을 바로잡고, 조기에 제대로 치료하는 게 중요하다는 사실을 알리기 위함이다. 캠페인에선 평소 두통을 종종 경험하는 사람들에게 숫자 ‘8’을 기억하라고 조언하고 있다.




대한두통학회에 따르면 숫자 ‘8’은 만성두통의 위험을 알리는 특별한 신호다. 한 달에 8번 이상 두통 증상이 나타나면 전문의에게 적극적으로 치료를 받아야 한다는 의미다. 건강보험심사평가원 통계에 따르면 두통으로 병원을 찾은 사람은 지난 2010년 67만1,000여명에서 지난해 78만9,000여명으로 약 17% 증가했다. 그냥 참거나 일반적인 진통제 복용만으로 대처하는 사람이 적지 않다는 점을 감안하면 실제 두통 환자는 이보다 많을 거라는 추정이 가능하다.





두통의 가장 흔한 원인으로 전문의들은 스트레스를 든다. 복잡한 대인관계나 과도한 업무 등 주변으로부터 받는 스트레스와 이를 극복하지 못해 생기는 심리적 부담감 등이 정신적 긴장을 가져오면서 두통을 일으킨다는 것이다. 이럴 땐 대개 뒤통수나 목 뒤쪽이 뻣뻣해지면서 당기거나 무거운 느낌이 든다. 오전보다 오후에 증상이 더 심해지는 특징을 보이고, 수주에서 수년 이상 비슷한 증상이 이어지는 경우가 많다. 이 같은 스트레스에 따른 긴장형 두통이 전체 두통의 70~80%를 차지한다.


긴장형 두통에 사람들은 흔히 일반적인 진통제를 복용한다. 하지만 긴장형 두통은 심리적 요인이 함께 작용해 나타나는 증상이기 때문에 대체로 진통제만으로는 쉽게 좋아지지 않는다. 약을 먹어도 호전되지 않으니 약을 더 찾게 되고 결국 남용으로 이어지는 것이다. 진통제 남용은 오히려 두통을 악화시키는 원인이 된다. 따라서 긴장형 두통이 계속된다면 무턱대고 진통제부터 먹기보다 의사의 상담부터 받아보는 게 좋다.




두통의 10~20%는 갑자기 한쪽 머리가 지끈지끈 아프면서 시작되는 편두통이다. 편두통은 특히 여성에게 더 많이 나타난다. 국민건강보험공단이 건강보험 진료비 지급자료를 분석한 결과에 따르면 편두통으로 진료를 받은 사람은 2010년 47만9,000여명에서 지난해 50만5,000여명으로 5.3% 증가했다. 성별로 나눠보면 남성은 13만2,000명에서 14만4,000명으로 9.2%, 여성은 34만7,000명에서 36만1,000명으로 3.8% 늘었지만, 환자 수는 여성이 약 2.5배나 많다.





여성이 편두통을 더 많이 겪는 가장 큰 이유는 호르몬 때문이다. 여성호르몬인 에스트로젠과 프로게스테론이 편두통과 밀접하게 연관돼 있어서다. 이들 호르몬의 기능이 활발한 가임기인 30~50대에 여성들이 편두통을 특히 많이 겪는 이유이기도 하다.


편두통이라고 해서 꼭 한쪽 머리만 아픈 건 아니다. 시간이 지나면 온 머리로 두통이 퍼지기도 한다. 보통 한번 시작되면 4~72시간 정도 맥박이 뛰는 것처럼 머리가 욱신욱신 아픈 증상이 계속된다. 증상이 심해 일상생활에 지장이 있거나, 빛에 지나치게 예민해지거나, 메스꺼운 증상이 함께 나타날 경우 편두통일 가능성이 높다. 또 긴장형 두통과 달리 편두통은 머리가 아프기 전 눈 앞에서 아지랑이가 피는 듯하거나, 한쪽 팔다리에 힘이 빠지는 등의 특징적인 전조증상이 생기는 경우도 많다.





한 달에 15번 이상 두통을 경험하는 심각한 만성 편두통 환자의 약 73%가 제대로 된 치료 대신 진통제를 과용하고 있다는 연구결과가 나오기도 했다. 편두통 역시 습관적으로 진통제를 복용하는 건 장기적으로 도움이 되지 않는다. 전문의와의 상담이 우선이다. 진통제만으로 버티다가 만성 편두통으로 발전하면 치료가 더 어려워지고 우울증까지 동반될 우려마저 높아진다. 잠이 부족하거나 피곤이 이어지거나 스트레스를 받으면 편두통 역시 악화한다. 어깨나 목 쪽에 나타나는 통증은 두통 증상을 악화시킬 수 있기 때문에 함께 치료하면 도움이 된다.



 
긴장형 두통이나 편두통이 아니라 처음 경험해보는 듯한 두통 증상이 새롭게 시작될 때는 반드시 신경과 진료를 받아봐야 한다. 예를 들어 머리가 이렇게 심하게 아파 보기는 처음이라든지, 망치 같은 둔기로 세게 얻어맞은 것 같다든지, 시간이 갈수록 증상이 나아지는 게 아니라 점점 심해진다든지 하면 빠른 시일 내에 병원을 찾을 필요가 있다. 기침을 하거나 용변을 보거나 성행위를 한 직후 두통이 나타나는 경우, 50세가 넘은 뒤 처음 두통이 시작되는 경우도 전문의와의 적극적인 상담을 권한다.





두통과 함께 졸음이나 기억력 감퇴, 발열, 감각이상, 시력장애, 보행장애 등의 증상이 함께 나타나는 상황은 특히 정확한 진단을 받아야 한다. 일반적인 두통이 아니라 다른 신경계 질환이 생긴 건지 확인할 필요가 있기 때문이다. 두통을 흔하고 단순한 증상이라고 가벼이 여긴 채 병원 가는 걸 차일피일 미루다 나중에서야 신경계 질환이 발견되는 경우도 있다. 두통은 사람에 따라서 양상이 매우 다양하기 때문에 섣불리 자가진단을 하지 말고 조금이라도 신경계 질환 가능성이 의심되면 꼭 전문적인 검사를 받아봐야 한다.



글 / 임소형 한국일보 기자



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