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  1. 2011.06.07 "저는 환자란 말이예요" 없는 병도 생기는「건강염려증」

 

건강에 대한 걱정, 어디까지가 병인가?

몸이 아프다거나 전과 다른 신체감각이 생기면 누구나 건강에 대한 걱정이 생긴다. 이것은 우리의 몸과 마음을 보호하는 경고신호의 하나이며 지극히 건강한 반응이다.이런 걱정은 운동을 시작하거나, 식이요법, 체중 관리 등 자신의 생활 습관을 점검하는 기회를 제공하고 더 나아가 병원을 찾아 전문적인 도움도 구하게 된다.  그러나 건강에 대한 걱정도 지나치면‘건강염려증’이라는 정신과적 질환을 생각해야 한다.

 

 

 

 

 

  건강에 대한 불안증세로 정신적 고통이 더 커  

 

 A는(51세) 스트레스를 받으면 잠을 설치는 일이 종종 있을 정도로 예민한 성격의 남성이다. 35세경에 늑막염으로 입원치료를 받고, 이후 1년 동안 불면증에 시달려 복잡한 도시생활 때문이라는 생각에 시골로 이사를 하기도 했다. 또 5년 전에는 변비로 내과 치료를 받던 중 변비가 잘 낫지 않자 소문난 병원을 찾아다니고 각종 검사와 치료를 받기도 했다.


어느 날 A는 고교 동창이 대장암 진단을 받았다는 소식을 들은 이후 자신도 대장암에 걸린 것 같아 불안해 대학병원을 찾아다니며 같은 검사를 몇 번씩 받았고, 정신과 치료를 권유받기도 했다. 1년 전에는 신도시에서 주유소 사업을 시작한 후 새로 인수한 주유소에 문제가 생겨 몇 달간 영업을 시작하지 못하면서 일주일에 3~4일 밤을 꼬빡 새는 등 불면증이 악화되었다.

 

A는 모든 사업을 아내에게 맡기고 다시 시골로 이사를 했으나 불면증이 지속되자 수백만원 하는 건강검진을 하는가 하면, 체질을 개선하는 각종 한약도 복용하고 생체나이검사, 수면다원검사, MRI, 내시경 등을 하러 다녔다. A는 의사들이 정상이라고 설명해도, 더 불안해져 다른 검사를 하러 다녔고, 부인의 설득으로 정신과를 방문하였다. A는 정신과 치료를 받으면서도 수시로 새로운 검사를 요구하고, 주치의의 설명에 일시적으로 이해한 듯 보이다가도 다음번 외래 방문 때는 다른 병원에서 받은 검사기록을 가져오거나 새로운 병에 대한 걱정을 반복했다.

 


 

지나친 건강염려로 의료쇼핑 수준까지

 

건강염려증(Hypochondriasis)은 신체적 증상이나 감각을 비현실적으로 부정확하게 인식해서 자신이 심각한 병에 걸렸다는 집착과 공포를 가지게 된 상태로서 사회생활이나 직업 기능에 지장을 주는 정신과 질환이다.

 이 병은 신체적 질환이 없다는 확진을 받아도 이를 믿으려 하지 않고 여러 의사를 찾아다니면서 적절한 치료 혜택을 받지 못했다고 전전긍긍한다. 그 어원인 hypochondrium이란 말은 갈비뼈 아래란 뜻으로 과거 많은 환자들이 복부 증상을 많이 호소했기 때문이다.


사춘기, 20~30대에 많이 발생하며 남녀 모두에게 같은 빈도로 나타나고, 병원을 방문하는 사람들 중 4~6% 정도에서 나타난다고 한다. 결혼상태, 사회경제적 계층이나 교육수준과는 상관없이 발생하고, 환자들 대부분은 일반의나 내과로 많이 찾아다니며 의료쇼핑을 한다.

 

 

 불안함과 우울증까지 동반

 

건강염려증 환자들은 대체로 감각을 고통으로 감지하는 정도나 참을성이 낮고 신체감각에 과민한 편으로 보통사람들은 다소의 불편으로 느끼는 것도 환자는 심한 통증으로 느낀다.

 환자들은 과거에 상실, 배척, 실망을 경험한 수가 많고 죄책감도 많으며 자기비하도 심하다.

그러므로 자신의 낮은 자존감, 부적절감을 방어하기 위해 사회적인 책임과 의무로부터 도피할 수 있는 환자의 역할을 선택하게 된다. 이런 이유로, 이 질환이 우울증이나 불안증의 한 변형된 형태라는 의견도 있으며, 건강염려증 환자의 80%가 다른 우울장애나 불안장애를 가지고 있다.


건강염려증을 가진 환자들은 특정한 신체기관에 질병이 있다고 주장하며 자기 나름대로 의학적 용어를 사용하면서 타당성을 설명한다. 병이 들었다고 믿는 신체 장기와 관련된 것 같은 여러 가지 신체증상을 호소한다. 예를 들면 기관지암에 걸렸다고 주장하는 환자의 경우 옆구리 쪽에 뭐가 걸린 것 같은 느낌, 발한, 심계항진, 현훈, 흉부동통, 늑골주의 이상 감각 등을 호소할 수도 있다. 의사가 설명하고 안심을 시켜도 이해가 쉽지 않고 이에 따라 불안과 우울함이 합병되기 쉽다.

 

 


 스트레스 관리, 만성경과에 대응하는 기술을 교육하는 것이 치료에 도움

 

건강염려증은 한번 생기면 수개월에서 수년간 지속되고, 특히 회복과 재발을 반복하며 만성화되는 경향이 많아서 대인관계의 장애, 능률의 저하, 이차적인 신체질환(지나친 의료행위로 인한, 약물의 남용 등)이 합병되기도 한다. 그러나 조기에 발견하여 치료하는 경우, 동반된 우울감과 불안감에 대한 치료 반응이 좋은 경우, 발병과 관련된 뚜렷한 스트레스 요인이 있는 경우, 사회경제적 수준이 높을때, 인격장애가 없을 때, 다른 신체질환이 없을 때는 비교적 치료 경과가 좋은 것으로 알려져 있다.

건강염려증은 치료가 어렵다. 지지적인 의사-환자 관계 그리고 정기적인 의사와의 접촉 또는 진찰 등이 환자를 안정시키는 데 도움이 되지만, 확실한 근거 없이 진단절차나 의학적 치료를 시도하는 것은 오히려 환자의 불안을 가중시키고, 증상을 악화시킨다. 건강염려 증세는 치료가 잘되지 않으나 다른 동반된 증상들, 즉 우울함이나 불안 그리고 관련된 신체증상들은 정신치료나 약물치료에 효과가 있다. 약물치료 및 적절한 정신치료를 겸하면서 스트레스관리, 만성경과에 대응하는 기술을 교육하는 것이 치료에 도움 된다.

 

 

 

 

 

글∙박상진 국민건강보험 일산병원 정신과 교수


 

 

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